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Los Neandertales

Aquí te contamos todo sobre los neandertales, cómo eran, dónde vivían, sus orígenes, qué cazaban, por qué desaparecieron y mucho más. Y todo ello de una forma amena y divertida. Quédate y descubre más.

¿Cuál es el significado de Neandertales?

En realidad, la palabra neandertal provine del alemán  y está formada por las palabras Neander, que significa «hombre nuevo» y Tal, cuyo significado es «valle» y que alude al valle cerca de la localidad de Düsserdorf en el que se encuentra la gruta Feldhofer en la que en el año 1856 se encontró el cuerpo de un individuo de esta especie. Por tanto el significado de neandertal es valle del hombre nuevo.

Cueva de Feldhofer, neanderthal
Lugar donde se encontraba la cueva de Feldhofer.

¿Dónde y cuándo aparecieron los Neandertales?

Los neandertales, aparecieron en Europa hace 230.000 años, esto es, a finales del Pleistoceno Medio. Tal y como evidencian los fósiles encontrado en la Chaise-Abri Suard, Ehringsdorf o Bianche-Saint-Vaast entre otros.

Los neandertales son una especie originaria de Europa que evolucionó en Europa, a partir del homo heidelbergensis, durante miles de años aislados geográfica y genéticamente. Son lo que la biología denomina una especie endemista.

Hace 127.000 años, a la luz de los hallazgos Swanscombe, Petralona, Steinheim, Reilingen, la Sima de los Huesos de Atapuerca y otros muchos, los neandertales poblaron buena parte de Europa e incluso pasaron a Oriente Próximo y Asia Central.

¿Cómo era el Homo Neanderthalensis?

Tradicionalmente la visión del homo neanderthalensis es la de un individuo robusto y lleno de pelo, pero ¿cuáles eran las principales características físicas de los neandertales? A continuación te dejamos una lista para que te hagas una idea de cómo era físicamente esta especie.

  • Los ejemplares masculinos medían de media 1,70 m., mientras que los femeninos 1,60 m.
  • Incluyendo a los dos sexos pesaban de media 70 kg.
  • Tenían una musculatura desarrollada. La explicación de algunos científicos para esta robustez es que se trataba de una especie de sangre caliente que habitaba en un clima frío y cuando esto sucede el cuerpo de la especie suele ser más voluminoso.
  • Los antebrazos (cúbito y radio) y la parte inferior de las piernas (tibia y peroné) solían ser cortos.
neandertal cómo eran físicamente
Esqueleto de neandertal y su reconstrucción en el Museo Nacional de Ciencia de Japón, Tokio
  • Hueso del pubis largo y plano.
  • Cráneo de 1500 cm3. Esto es algo realmente sorprendente, ya que la caja craneal de los homo sapiens actuales mide de media 1350 cm3. Sin embargo, esto no se traduciría en una mayor inteligencia.
  • Tenían la cara ancha y el cráneo alargado con prolongación occipital, algo conocido como moño occipital.
  • No tenían pómulos ni mentón, la nariz era muy ancha y la frente inclinada.
  • En la mandíbula existe un espacio retromolar para un cuarto molar que nunca les saldría.

En realidad un neandertal no sería muy diferente físicamente a los humano actuales. Es conocido el dibujo de Carleton Coon de un neandertal con el pelo corto, afeitado y vestido con sombrero y corbata con el que pretendía demostrar que ese individuo podría pasar perfectamente desapercibido en el metro de Nueva York.

Dibujo neandertal
Dibujo de un neandertal vestido como un humano (Carleton Coon)

En su libro El collar del neandertal, Juan Luis Arsuaga cuenta como reconstruyó la cabeza de un hombre de neandertal de la Sima de los Huesos de Atapuerca para la grabación de un documental. El resultado, según él, fue impactante, pues se trataba de un ser muy parecido a nosotros.

¿Cuándo y por qué desaparecieron?

La cuestión de la extinción del homo neandertal es uno de los temas más debatidos de la evolución humana. ¿Cuáles hipótesis existen en este momento sobre la extinción de los neandertales? Se han ofrecido explicaciones relacionadas con el cambio climático, con la menor capacidad reproductiva de los neandertales respecto a los sapiens, con el aparato inmunológico neandertal, con la capacidad de hablar o de una superioridad cultural y técnica de los sapiens que haría desaparecer a los neandertales. Sin embargo. no hay datos suficientes para confirmar alguna de ellas.

Lo que es seguro que los neandertales fueron desapareciendo de Europa poco a poco, primero de las zonas de interior, concentrándose en la Península Ibérica e Itálica y en los bordes de Oríente Próximo y Asia Central, para hace unos 25.000 años desaparecer definitivamente de la faz de la Tierra.

Haz click en el siguiente enlace para saber más de las causas de la desaparición de los neandertales.

El cuaternario

El cuaternario es un período geológico caracterizado por un enfriamiento de la Tierra, sobre todo en el último millón de años, por tanto es el período en el que vivieron los neandertales.

Durante el cuaternario el frío se incrementa cada 100.000 años aproximadamente, sobre todo en el hemisferio norte. Son las llamadas glaciaciones, durante las cuales una importante capa de hielo cubriría el norte de Europa, Asia y América. La cantidad de hielo era tal que el nivel del mar descendería unos 100 m. con respecto al nivel actual.

Estas glaciaciones o periodos fríos, se intercalaban con épocas más cálidas conocidas como períodos interglaciares como en el que vivimos en la actualidad y que recibe el nombre de Holoceno.

¿Cómo vivían los neandertales?

Los neandertales vivían en grupos reducidos, unidos por algún tipo de parentesco familiar, desplazándose de un sitio para otro, pues sus ocupaciones son estacionales, tan solo habitaban una misma cueva o abrigo rocoso durante un tiempo y después se marchaban, tal vez en busca de nuevos recursos de los que alimentarse.

Para Brian Fagan, si nos atenemos a los registros de los inuits del Ártico canadiense, es posible que los neandertales hibernasen, acurrucados unos junto a otros en torno a hogueras, envueltos en pieles y durmiendo mucho.

Se piensa que estos grupos eran poco dados a relacionarse unos con otros, sin embargo, dentro del mismo grupo, los individuos más débiles como los niños recibirían una especial protección. Incluso en la cueva de Shanidar se encontró el enterramiento de un individuo al que se le había amputado un brazo y consiguió vivir hasta edad adulta. Sin duda, esto no habría sido posible sin los cuidados del resto del grupo.

¿Dónde vivían los neandertales?

Los neandertales vivían en cuevas y abrigos rocosos que ocupaban durante cortos períodos de tiempo. En ellos se han encontrado hogares, herramientas de piedra y huesos que consumían. Pero en los últimos tiempos esta visión está empezando a cambiar. En algunos yacimientos se observa una ocupación más prolongada en el tiempo, con unas dimensiones importantes y zonas para actividades específicas como sería el caso del Abric Romaní.

Se ha planteado que los neandertales pudieron construir estructuras rudimentarias como paravientos o cabañas. Sin embargo esta es una cuestión que necesita ser estudiada más a fondo, pues puede ser que simplemente se trate de acumulaciones de bloques debidas a la limpieza de diversas zonas y no a la construcción de estructuras.

Yacimientos neandertales

¿En qué zonas geográficas se han encontrado restos neandertales? La mayoría de ocupaciones neandertales se localizan en zonas costeras del Mediterráneo de España e Italia, la costa atlántica de Portugal, norte de España y Francia, un cinturón en torno al paralelo 15 desde Gran Bretaña a Rusia Central, en Crimea y en las costas del Mar Negro.

También se han encontrado ejemplares o evidencias de la presencia de neandertales en el Próximo Oriente y en Asia Central, aunque se discute si huesos como los de la cueva uzbeka de Teshik Tash pertenecerían a un neandertal o un individuo híbrido.

¿Cómo vestían?

No se han conservado restos de la vestimenta de los neandertales, pero teniendo en cuenta que eran buenos cazadores y que se han encontrado útiles para el raspado o curtido de pieles se puede asegurar, sin temor a equivocarse, que los neandertales vestían pieles de los animales que cazaban en su entorno. Ahora bien en cuanto a la forma o el diseño de estas ropas solo se pueden hacer suposiciones.

Violencia entre neandertales

A pesar de que no se han encontrado evidencias de grandes conflictos entre neandertales en ocasiones debieron aparecer tensiones y resentimientos entre ellos. Algunos huesos de neandertales revelan signos de violencia interpersonal. No sabemos a que se deberían estos conflictos, pero podemos pensar en conflictos por el control de un territorio y sus recursos, la disputa del liderazgo dentro de un grupo o a luchas por las mujeres.

Alimentación de los neandertales

Al igual que los homínidos que les precedieron, los neandertales se alimentaban de los alimentos vegetales que obtenían en su ambiente y los animales que cazaban. En cualquier caso los neandertales eran oportunistas, esto es, aprovechaban cualquier recurso que el medio natural ponía a su alcance.

Sobre la recolección de frutas u otros vegetales existen pocos datos, pero en algunos yacimientos neandertales de Alemania central se han recuperado cáscaras de frutos secos y huesos y semillas de frutas que se piensa que ingirieron individuos neandertales. Además son varios los útiles líticos encontrados cuyas marcas y desgaste se interpreta que fueron ocasionados por su interacción con elementos vegetales.

En cuanto al consumo animal, la caza entre los neandertales está atestiguada por la presencia de huesos junto a hogares y cuchillos de piedra que habrían servido para cortar y descoyuntar a los animales. Además esos mismos huesos presentan marcas de cortes y alteraciones térmicas, prueba de que fueron cocinados.

Se conocen muchos yacimientos en los que cazaron grandes mamíferos. En Salzgitter-Lebenstedt (Alemania) cazaron renos, en La Borde (Francia) toros, en Taubach (Alemania) rinocerontes de bosque, y en otros yacimientos se encontraron ciervos, caballos y cabras monteses. La caza se haría en grupo, pues era necesario arrinconar al animal o conducirlo hasta un precipicio, pantano, pozo cavado a tal efecto, etc, para debilitar las defensas del animal y poder cazarlo.

En el norte de Europa son escasas las evidencias del consumo de pequeños animales, pero en latitudes más bajas sí se atestigua el consumo de moluscos marinos, tortugas, lagartos y huevos de avestruz. Incluso los neandertales de Gibraltar cazaban focas y delfines que quedaban varados en la costa.

Los análisis del colágeno de los huesos muestran que la carne era más importante que los vegetales en la dieta de los neandertales. Esto ha sido interpretado por algunos investigadores como consecuencia de que al vivir en climas fríos, los recursos vegetales eran más escasos y se encontraban regidos por ritmos estacionales.

Canibalismo entre neandertales

En la cueva de Moula-Guercy, en una elevación junto al Ródano en el sudeste de Francia, se encontraron 78 huesos de neandertales pertenecientes por lo menos a 6 individuos que tenían una antigüedad de entre 120.000 y 100.000 años. Los huesos, que aparecieron junto a raspadores, huesos de ciervos y cabra montés y otros objetos, aparecieron fracturados con señales de carnicería similares a las de los huesos de ciervo.

Los huesos humanos de Moula-Guercy presentaban múltiples marcas de cortes y fracturas por martillazos que tuvieron por objeto extraer la médula y el cerebro, por lo que podemos concluir que estos individuos eran caníbales. Sorprendentemente no fueron los únicos.

En el norte de España, en la cueva de El Sidrón aparecieron los restos de 9 neandertales (5 adultos jóvenes, 2 adolescentes, un niño de 8 años y un bebé) de hace unos 43.000 años que habían caído por una grieta. Todo ellos presentaban malnutrición, pero lo curioso es que todos habían sido descuartizados para quitarles el cerebro y la médula.

¿A qué se deben estas muestras de canibalismo? ¿Era una práctica habitual entre los neandertales?

Probablemente nunca lo sabremos. No sabemos si se trataba de algún ritual o simplemente lo hacían para obtener alimento. El hecho de que los individuos de El Sidrón estén malnutridos puede hacernos pensar que se trataba de episodios esporádicos a los que se recurría en situaciones límites cuando no era imposible encontrar otro tipo de comida.

Esperanza de vida de los neandertales

La mayoría de restos de neandertales recuperados tenían una edad de entre 15 y 20 años. Se ha especulado con que en esta franja de edad se producirían muchas muertes ya que los neandertales adultos jóvenes participarían en peligrosas cacerías en donde los más inexpertos morirían.

La longevidad sería reducida. Son pocos los restos encontrados que pertenezcan a individuos seniles, pero en estos casos, gracias al estudio del desgaste de los dientes o la histomorfometría se ha concluido que estos individuos tenían entre 30 y 50 años.

Arte neandertal

Hasta hace muy poco se pensaba que los neandertales no dejaron obras de arte como tal. Se creía que las primeras pinturas rupestres, aparecieron tiempo después y son obra de homo sapiens. Sin embargo, los hallazgos pictóricos de la cueva cántabra de La Pasiega, Doña Trinidad en Málaga y Maltravieso en Cáceres demuestran que se puede hablar de pinturas rupestres neandertales. Además, que aparezcan en zonas alejadas por cientos de kilómetros evidencian que se trataba de una práctica extendida y no algo circunstancial de una zona.

Los neandertales también nos han legado instrumentos tallados en roca, minerales, huesos, marfil, astas de ciervo y madera, estos últimos escasos pues se trata de un material que se conserva muy mal. Por tanto se trataría de herramientas que utilizarían para cazar, despiezar animales o quitarles la piel.

Las fogatas de los neandertales

No se puede precisar en que momento de la historia se adquirió la capacidad de crear fuego. Es posible que en el Pleistoceno Medio, hace 200.000 años ya se conociese la manera de hacer fogatas en varios lugares de Europa y China. Pero su uso generalizado no se produjo hasta hace algo menos de 200.000 años, cuando se documentan por primera vez hogares en yacimientos neandertales y que no dejan lugar a duda que el fuego ha sido domesticado.

Los ejemplos de estructuras de combustión en yacimientos del Paleolítico Medio europeo son abundantes. Generalmente se trata de hogares planos sin ningún tipo de delimitación, aunque en ocasiones sí que aparecen rodeados de piedras. Como combustible utilizarían madera y para hacer la mecha que prendiese algunos estudios se inclinan porque utilizasen las caras planas de los bifaces. Golpeando el bifaz contra pirita saltarían chispas que servirían para encender el fuego.

Estudios en el suroeste de Francia demuestran que los neandertales utilizaron dióxido de manganeso para reducir la temperatura de combustión de la madera y disminuir el tiempo de combustión del carbón vegetal, por lo que añadiendo pequeños bloques de este material facilitaban la creación del fuego.

La industria lítica

La industria lítica asociada a los neandertales es el musteriense, conocida así por los objetos encontrados en el abrigo Le Moustier que sirvieron para identificarla. El musteriense se caracteriza por la preparación previa del núcleo siguiéndose una cadena operativa conocida como técnica levallois.

Entre el musteriense y el auriñaciense, la industria lítica del Paleolítico Superior asociada a los homo sapiens, encontramos un período de transición conocido como Chatelperroniense, descrita a través de los materiales de la Grotte des Fées en Châtelperron, Francia. En  relación con esta industria hay quien piensa que se trata de una evolución propia de los neandertales, mientras que otros opinan que se debe a las influencias del hombre de cromañón.

Cuestiones biológicas del Homo Neanderthalensis

ADN neandertal

En 1997 se inauguraba una nueva era en la investigación de la evolución humana. Por primera vez se conseguía secuenciar genéticamente el ADN neandertal, y se hizo sobre un fragmento de la región hipervariable de ADN mitocondrial de un hueso de la cueva de Feldhofer.

Posteriormente se fueron publicando nuevas secuencias genética que han permitido saber que los neandertales tenían una baja diversidad genética que se generó a partir de una Eva mitocondrial que vivió hace solo 110.000 años. Esto implica que la población de neandertales debió sufrir una reducción drástica, sobreviviendo solo unos pocos individuos que posteriormente volverían a ocupar territorios en donde ya habían estado antes.

En los últimos años han comenzado ha realizarse estudios sobre el ADN nuclear, cuyos genes provienen a partes iguales del padre y de la madre. Estos estudios han permitido saber, por ejemplo, que los neandertales eran intolerantes a la lactosa después del destete.

Las pruebas de ADN realizadas a un ejemplar de neandertal de la cueva El Sidrón, en Asturias, revela que tenía el gen MICR, que permite suponer había individuos de piel clara y el cabello rubio o rojizo, por lo que nos encontraríamos con neandertales pelirrojos, incluso algunos podrían tener pecas. Otros estudios similares demuestran que algunos individuos pertenecían al grupo sanguíneo O, lo que les podría haber proporcionado mayor resistencia a determinadas enfermedades.

Estudios en fragmentos de ADN de 12 fósiles revelan que existieron 3 o 4 subgrupos de nenadertales, uno en el oeste de Europa, otra del sur de este mismo continente, un tercer grupo en Europa del este y Oriente Próximo y un último grupo en Asia occidental.

El estudio de los neandertales en la actualidad

En la actualidad se está llevando a cabo un gran proyecto conocido como «Genoma Neandertal» que pretende secuenciar de manera completa el material genético de los neandertales, lo que podría responder a preguntas como si hubo o no intercambio genético entre neandertales y sapiens.

En este sentido, se ha comprobado la existencia de individuos híbridos entre neandertales y denisovanos, la especie o subespecie descubierta recientemente en la cueva de Denisova, en Siberia, pues el ADN de neandertales y denisovanos es igual en un 17 %.

Aunque una de las conclusiones más curiosas de este estudio es que ha demostrado que los actuales habitantes de África poseen genes de los antiguos neandertales, aunque como es lógico es la población Europea la que conserva un mayor número de genes neandertales.

La gestación

Debido a que el hueso púbico de los neandertales es más largo que el de los humanos actuales se pensó que el período de gestación también sería de 1 o 2 meses mayor, por lo que el bebé de neandertal al nacer estaría más desarrollado y menos indefenso que los bebés actuales.

Sin embargo, debido a que el canal del parto es similar en neandertales y sapiens, la duración de la gestación de los neandertales debería haber sido la misma: 9 meses. Pero en el caso de los neandertales, con una compacta constitución física y una elevada masa muscular, esto supondría que nacerían menos indefensos que los humanos actuales.

El parto

El parto de los neandertales sería mucho más sencillo que el de los humanos, pues mientras que en el caso de este último el feto tiene que realizar varias rotaciones para atravesar la cintura pélvica. En el caso de los neandertales la pelvis conservaba en gran medida la estructura de una pelvis ancha primitiva en donde los ejes de los orificios superior e inferior de la pelvis coinciden.

Desgraciadamente se carece de información sobre el modo y el lugar en los que daban a luz las mujeres neandertales.

La niñez

Al nacer, el tamaño del bebé neandertal sería de 400 cm3, el cual seguiría creciendo hasta la aparición de la primera muela definitiva, evento que sucede a los 6 o 7 años, hasta los 1500 cm3.

Gracias al estudio de los dientes pueden apreciarse diferentes momentos de estrés fisiológico. Cuando el niño sufre alteraciones debido a la escasez de alimentos o enfermedades estas se reflejan en la deposición del esmalte en los dientes. Así, entre los 2,4 y 3 años se aprecia un evento de estrés en los neandertales que ha sido relacionado con el momento del destete.

Hay quien ha propuesto que el desarrollo de los neandertales sería más rápido que el de los humanos modernos, esto es lo que al menos parece indicar el que el desarrollo de la dentición en neandertales estuviese 2 0 3 años por delante que el de los homo sapiens.

Lo que sí esta claro es que la tasa de mortalidad infantil entre los neandertales era muy elevada. A esto debió contribuir la pérdida de inmunidad tras el destete, las carencias nutricionales y a una vida muy activa que sería propicia para los accidentes.

Los adultos

Biológicamente hablando los neandertales se convertían en adultos a la edad de 15 años, por lo que vemos nuevamente que su desarrollo es más acelerado que el de los humanos. Queda por saber si los neandertales también pasaban por una etapa de pubertad en la que se produce un rápido crecimiento, la maduración sexual y la aparición de caracteres sexuales secundarios.

Lo que si se sabe es que en los neandertales el crecimiento de la cara se producía en dirección anterior, mientras que en los humanos la cara crece verticalmente. Por otro lado, entre los neandertales no existiría un dimorfismo sexual tan marcado y las hembras presentarían un notorio desarrollo muscular.

Metabolismo del Hombre de Neandertal

El metabolismo de los neandertales era relativamente alto. En relación con esto se encontraría la forma ancha de su cuerpo, lo que a su vez se relaciona con una amplia capacidad pulmonar necesaria para mantener su elevada tasa metabólica basal.

Las características fisiológicas de los neandertales les empujarían a obtener una gran cantidad de energía, de ahí que su dieta sería rica en proteínas y grasas.

Enfermedades

Los principales problemas de salud de los neandertales estaban relacionados con las fracturas de huesos. En cuanto a las infecciones , si nos atenemos a los restos óseos estas serían muy reducidas. Los análisis genéticos demuestran que varios neandertales pertenecían al grupo sanguíneo O. Los individuos actuales de este grupo no tienen antígenos en la membrana de los glóbulos rojos, antígenos que algunos patógenos aprovechan para infectar la célula.

Entre los neandertales debieron ser relativamente frecuentes las infecciones bucales, algunas pudieron acabar en septicemia y provocar la muerte del infectado. La presencia de abundante sarro en los dientes nos habla de ausencia de higiene bucal, si bien casi no se han encontrado evidencias de caries.

Es posible que los neandertales realizasen un uso intensivo de la boca y la utilizasen como una tercera mano.

¿Hablaban los neandertales?

Una de las cuestiones más debatidas sobre los neandertales es si tenían o no la capacidad de hablar. En realidad este es un debate inherente a todas las especies de homínidos, distinguiéndose dos vertientes:

  • Quienes consideran que las especies más antiguas del género homo -desde el homo habilis– eran capaces de hablar.
  • Los que piensas que el lenguaje es una característica propia de los homo sapiens.

Las evidencias a favor de que los neandertales podían hablar son diversas, desde la anatomía del hueso hioides, la capacidad auditiva y la presencia en los neandertales, al igual que en los humanos modernos, del gen FOXP2, el cual está implicado directamente en la capacidad de hablar.

Neandertales y Sapiens

Hace 40.000 años Europa comienza a dar muestras de un cambio. En el registro arqueológico aparece el denominado hombre de cromagnon o cromañón, en honor la cueva de Cro-Magnon, en la Dordoña francesa, en la que esta especie se identificó por primera vez.

Los cromañones no eran más que los primeros ejemplares de los homo sapiens que llegaron a Europa tras salir de África y atravesar Oriente Próximo. Durante un tiempo el neandertal y el cromagnon, o lo que es lo mismo, neandertales y sapiens convivieron durante un tiempo.

Los últimos neandertales

Los últimos neandertales, también llamados neandertales tardíos se documentan hace entre 40.000 y 28.000 años, y reciben este nombre porque aparecen a la industria lítica de transición conocida como chatelperroniense en el sudeste de Francia y norte de España.

En cuanto a la anatomía de estos individuos existen dos corrientes entre los investigadores:

  • Los que no aprecian grandes diferencias físicas con los neandertales clásicos. Esta corriente es la mayoritaria.
  • Los que piensan que tenían un cuerpo más similar a los humanos modernos. Los defensores de esta propuesta se apoyan en una tendencia hacia la gracilización del esqueleto, la reducción de la frente  y de los molares y premolares y el desarrollo del mentón.

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Fuentes y referencias:

  • ARSUAGA, J. L. y MARTÍNEZ, I. (2004), La especie elegida, Temas de Hoy, Madrid.
  • EIROA, J. J. (2017), Nociones de Prehistoria General, Ariel, Barcelona.
  • ROSAS, A. (2010), Los neandertales, CSIC, Madrid.
  • ROSELL, J. (2005), «Neandertales. Estructura social y desarrollo técnico. Cultura y simbolismo», en  CARBONELL, E. (coord.), Homínidos: las primera ocupaciones de los continentes, Ariel, Barcelona. pp. 523-532.
  • STRINGER, C. y GAMBLE, C. (2009), En busca de los Neandertales. La solución al rompecabezas de los orígenes del hombre, Crítica, Barcelona.
  • http://humanorigins.si.edu/evidence/human-fossils/species/homo-neanderthalensis
  • http://johnhawks.net/weblog/hawks.html

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Los neandertales
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Los neandertales son una especie del género homo, originarios de Europa, que desde hace 230.000 hasta hace 30.000, aproximadamente, vivían en cuevas y abrigos rocosos y se alimentaban principalmente de los animales que cazaban y, en menos medida, de vegetales.
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