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¿Por qué desaparecieron los neandertales?

Una de las grandes incógnitas de la Prehistoria es por qué desapareció el hombre de neandertal. Una especie perfectamente adaptada al clima y al terreno, capaz de desarrollar una industria propia como el Musteriense o Modo III terminó extinguiéndose. Aquí te contamos las principales teorías.

¿Cuándo se extinguieron los neandertales?

Desde el descubrimiento de la especie de los neandertales ha existido un interés especial por los motivos de su desaparición. Los neandertales comienzan a desaparecer del registro arqueológico desde hace unos 45.000 años, coincidiendo con la llegada del hombre moderno a Oriente Próximo, y siguen documentándose hasta su extinción definitiva hace unos 28.000 años.

Causas de su desaparición

El final de los neandertales se entiende como un misterio, más si tenemos en cuenta que solo se extinguieron los neandertales y no los homo sapiens. Lo que parece claro es que su extinción fue gradual, documentándose primero este fenómeno en Oriente Próximo y algo después en el Levante, Europa Central y los Balcanes, para irradiar a otras regiones, sobreviviendo solo algunas comunidades aisladas en el sur de las penínsulas Ibérica e Itálica, Crimea y Siberia.

Las explicaciones a este fenómeno han sido muy variopintas, algunas sin ningún tipo de base científica, pero en general pueden agruparse según su naturaleza. Cierto que estas explicaciones suelen ser complejas, probablemente relejo de que se trató de un fenómeno complejo que, en realidad, engloba varias causas, aunque como Antonio Rosas menciona en su obra «Los neandertales», no debe descartarse que existiese una única causa que no haya dejado rastro arqueológico.

Marco cronológico y ambiental

La extinción de los neandertales se produjo durante el MSI3, 60.000 y 23.000 años. Se trata de un periodo de condiciones ambientales inestables. Se produjeron varias fluctuaciones climáticas que se conocen con el nombre de oscilaciones de Dansgaard/Oeschger o Greenland Interstadials, entre las que se insertan los episodios frios denominados eventos de Heinrich.

En este tiempo se produjeron fuertes cambios que produjeron la extinción de especies y el desplazamiento y expansión de otras.

Los neandertales alcanzaron su máxima expansión entre hace 60.000 y 45.000 años, justo cuando se alcanzaron las fases más templadas de MIS3. Pero después el clima comenzó a enfriarse y los neandertales fueron desapareciendo de diferentes regiones en las que se encontraban asentados.

Hace 45.000 años desaparecían de Oriente Próximo y hace 30.000 ya casi no se encuentran evidencias de su presencia en Europa. Tan solo en el sur de la Península Ibérica se han encontrado testimonios de ellos en esta última etapa. Posiblemente debido a que en esta zona se conservase una importante diversidad vegetal.

Causas de la desaparición de los neandertales

Son diversas las propuestas sobre la extinción de los neandertales que, grosso modo, pueden englobarse en dos grandes corrientes:

  • Las principales teorías de la desaparición se han centrado en la llegada de los humanos anatómicamente modernos, los cuales, superiores a los neandertales, los habrían desplazado de su nicho ecológico llevándolos a su extinción.
  • Otra corriente pretendía poner el acento en factores ambientales y climáticos. El problema de estas teorías es que los neandertales ya habían sobrevivido a otros episodios de cambios en el clima, por lo que parece que este no era un factor que les afectase demasiado.

A continuación mostramos las teorías más destacadas planteadas sobre este complejo fenómeno.

Cambio climático y ecológico

Una corriente atribuye la desaparición de la especie Homo neandertalensis a un cambió en la ecología y la falta de adaptación de estos homínidos a las nuevas circunstancias. Clive Gamble propuso que los neandertales estaban acostumbrados a zonas boscosas, pero cuando estas fueron desapareciendo, creándose zonas abiertas fueron los homo sapiens.

En estas circunstancias los neandertales buscarían nuevas zonas que se asemejasen a su antiguo hábitat, pero ante la imposibilidad de encontrarlas terminarían extinguiéndose. A priori esta parece una teoría insatisfactoria, pues no parece que la desaparición de zonas boscosas por sí sola pueda provocar la extinción de esta especie.

Cuestiones fisiológicas

Según los defensores de esta teoría, los neandertales tendrían una menor capacidad reproductiva que los sapiens llegados de África. Debido a ello se habría producido un desequilibrio entre las dos poblaciones que habría llevado a la extinción a los neandertales.

Sistema inmunológico

Otra corriente defiende que el sistema inmunológico de los neandertales no se encontraría tan desarrollado como el de los sapiens y, por tanto, no sería tan efectivo. Esta inferioridad inmunológica habría jugado un papel fundamental, ya que al final el contagio de diversas enfermedades habría acabado con los neandertales, debido a que sus sistema inmunológico no habría podido hacerles frente.

Lenguaje articulado

Otra de las teorías que más éxito ha tenido, atribuye la desaparición de los neandertales a su incapacidad para articular un lenguaje tan complejo como el de los homo sapiens. Para los defensores de esta teoría el poder transmitir información habría permitido a los sapiens organizarse y estructurarse mejor, y esta era una ventaja con la que no contaba el hombre de neandertal y que le pasaría factura.

Inferioridad cultural y técnica

Hay quien piensa que los sapiens gozaron de una superioridad técnica y cultural sobre los neandertales, por tanto la organización y desarrollo técnico de los primeros era mucho mayor. El problema de esta teoría es que es muy difícil de contrastar y posiblemente se basa en prejuicios sin ninguna base científica. Además, yacimientos como el Abric Romaní demuestra que los neandertales sí tenían una organización del espacio compleja.

Cuestiones demográficas

Una de las último teorías planteadas pone el acento en el bajo número de individuos por el que estarían compuestos los grupos de neandertales. Si tenemos en cuenta que estos grupos vivían aislados, con escasos contactos entre unos y otros serían, serían vulnerables a las fluctuaciones demográficas. Además la endogamia y el efecto Allee, fenómeno que defiende que al descender la población baja la tasa de reproducción.

Conclusiones sobre la desaparición de los neandertales

Ninguna de las teorías propuestas puede comprobarse con datos empíricos. En cualquier caso parecen teorías bastante simplistas para que por si solas hubiesen podido causar la extinción de los neandertales. La inferioridad inmunológica, que parece un hecho contrastado, si que pudo jugar un factor clave en la evolución de los neandertales, pero en combinación con otros factores.

Lo más probable es que el motivo de la extinción de los neandertales haya que buscarlo en una conjunción de causas. Hace poco un equipo de investigadores del CSIC español, liderados por Antonio Rosas, publicaban un estudio basado en las evidencias de la Cueva del Sidrón en el que se planteaba que la desaparición de los neandertales pudo deberse a una combinación de factores ecológicos y demográficos.

Lo único seguro es que los neandertales desaparecieron hace 25.000 años. Fechas, por las que entonces, los homo sapiens ya ocupaban buena parte del continente europeo que anteriormente había sido habitado por los neandertales.

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Extinción de los neandertales
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Extinción de los neandertales
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El motivo de la extinción de los neandertales es uno de los que más debate ha generado dentro del estudio de la evolución humana. Se han propuesto varias teorías, pero ninguna es capaz de explicar, por sí sola, la desaparición de estos humanos.
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