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Neandertales y sapiens

Neandertales y sapiens coincidieron en Europa, convivieron durante un tiempo, pero ¿quiénes eran los homo sapiens?, ¿cómo fue la relación entre las dos especies?, ¿se cruzaron sapiens y neandertales? Aquí te contamos las características de unos y otros y las diferencias entre ambos homínidos.

Neandertales y sapiens

Los últimos neandertales

Al final de su existencia los neandertales cambiaron. Desarrollan nuevos utensilios y herramientas, además de un sorprendente sentido de la estética. Se trata de los neandertales tardíos, cuyo cambio no solo se aprecia en su cultura material, sino también en su anatomía. Nos encontramos ante una época de transición que culminará con la desaparición de los neandertales y la aparición en el registro arqueológico de elementos propios del Paleolítico Superior.

Para E. Trinkaus y M. Wolpoff el cambio anatómico se debe al desarrollo de nuevos hábitos y a intercambios genéticos, de hecho, los estudios de ADN indican que se dieron cruces entre neandertales y denisovanos, la nueva especie descubierta en 2010 en Siberia.

Los primeros homo sapiens

Hace 40.000 años se documentan por primera vez en Europa los homo sapiens. En 1868, durante la construcción de una línea de ferrocarril en Les Eyzies-de-Tayac se descubrieron en un abrigo natural de un terreno perteneciente al señor Magnon 5 esqueletos humanos. Se trata los primeros conocidos de la especie homo sapiens llegados a Europa que, además, aparecieron asociados a una industria lítica auriñaciense.

Pero, ¿qué significa Cromañón o Cromagnón? Muy sencillo, Magnon era el apellido del propietario del terreno en el que aparecieron los huesos y Cros significa hueco en occitano, por tanto cromagnón significa «hueco de Magnon».

Por lo que al físico respecta los cromañones son muy similares al hombre moderno, si bien su esqueleto era más fuerte y el cerebro mayor si lo comparamos con los humanos actuales.

La industria lítica de neandertales y sapiens

Estos primeros homo sapiens europeos traían una nueva técnica de talla lítica con industria de láminas propia del Paleolítico Superior, además de numerosos objetos realizados en hueso y las primeras muestras de obras de arte de la humanidad.

El avance de la investigación hace que debamos precisar estas cuestiones, al menos en cuanto a la industria lítica, pues algunos yacimientos de homo sapiens aparecen asociados a útiles musterienses, mientras que algunos asentamientos neandertales contienen industrias con rasgos intermedios entre el musteriense y el auriñaciense. Es el conocido como chatelperroniense. Si bien es cierto que estos yacimientos con utillaje lítico contrario al que cabría esperar son muy escasos.

De esta forma se echaba por tierra la tradicional idea de «una especie una industria». En Qafzeh y Skhul, en Israel, hace 100.000 años un grupo de sapiens aparece asociado a la industria musteriense característica de los neandertales.

En cualquier caso la cultura material asociada a las ocupaciones de neandertales tardíos es dispar. En esta época de transición parecen coexistir en Europa neandertales que fabrican útiles musterienses y otros, concentrados en zonas muy concretas, las industrias de transición.

En concreto, en el sudeste de Francia y España septentrional aparece el chatelperroniense, en Grecia e Italia el conocido como uluzziense y en el centro de Europa el szeletiense. Ahora bien a la luz de esto surge la siguiente pregunta: ¿quién fue el inventor de estas industrias de transición?

El contacto entre sapiens y neandertales

El debate para resolver esta cuestión ha sido intenso y pueden diferenciarse dos corrientes:

  • Quienes piensan que estas industrias fueron obra de humanos modernos anteriores al período auriñaciense y cuyo origen habría que buscar en las industrias de Oriente Próximo. Su principal valedor es el antropólogo y arqueólogo israelí Offer Bar-Yosef.
  • La opinión mayoritaria defiende que las industrias de transición fueron obras de neandertales, quienes además desarrollaron una industria en hueso y utilizaron la decoración corporal, manifestación de un pensamiento simbólico

Pero el problema no parece tener fin, porque si industrias como la chatelperroniense fueron obra de neandertales ¿cómo se llegó a esta innovación? Las repuestas también han sido diversas aunque se pueden reconocer dos planteamientos básicos.

  • El modelo indigenista: Sus principales defensores son Joao Zilhao y Francesco d’Errico, quienes sostienen que la innovación surgió de la propia evolución cultural de los neandertales.
  • El modelo de dispersión poblacional: Defendido por Clive Gamble y Paul Mellars, quienes sostienen que las innovaciones y comportamientos de los neandertales tardíos fueron inducidos por los recién llegados cromañones.

Así las cosas, la transición entre Paleolítico y Medio se ha convertido en una de las cuestiones más complejas e interesantes del estudio de la Prehistoria.

El modelo indigenista

Las tesis indigenistas que defienden que los yacimientos chatelperronienses son inmediatamente anteriores a los niveles auriñacienses esgrimen argumentos técnicos sobre la base de una continuidad en las tradiciones de talla entre el musteriense y el chatelperroniense.

Para ellos las industrias de transición son el resultado de una evolución independiente del Paleolítico Superior por los neandertales. Por tanto, para los seguidores del modelo indigenista los neandertales serían anatómicamente arcaicos pero modernos desde el punto de vista del comportamiento.

En realidad no se trataría de un desarrollo totalmente independiente, ya que el origen de la modernidad se encontraría en un antepasado común a sapiens y neandertales, por lo que en realidad se alinean con las tesis que plantean un alto grado de hibridación entre ambas especies.

Este planteamiento indigenista tiene muchos detractores, debido sobre todo a la inconsistencia cronológica de los datos.

El modelo de dispersión poblacional

Los defensores de este modelo plantean que si los neandertales llevaban más de 250.000 años realizando útiles musterienses más o menos semejantes, ¿por qué de pronto muestran comportamientos similares al hombre moderno? Para ellos esto solo puede ser fruto de un contacto entre neandertales y sapiens.

Según este modelo la innovación cultural de los neandertales tardíos proviene de su interacción con los homo sapiens. Los mecanismos concretos de esa interacción y de la transferencia tecnológica son difíciles de saber con los datos arqueológicos, aunque en los contactos entre etnias recientes se produce un fenómeno de aculturación similar en el que un grupo adopta la cultura del otro.

Esto lleva implícito que los nuevos pobladores de Europa tenían una ventaja competitiva lo que les llevó a imponerse a las poblaciones de neandertales hasta la desaparición de estos.

A diferencia del anterior, los seguidores de este modelo no reconocen hibridación alguna entre ambas especies, y de haber existido esta habría sido muy limitada.

Diferencias entre neandertales y sapiens

Si tuviésemos enfrente un sapiens y un neandertal además de la altura y la robustez encontraríamos claras diferencias entre ellos. las más notables son las siguientes:

  • Debido a que los neandertales eran una especie europea y los sapiens eran originarios de África los neandertales serían blancos, mientras que los sapiens serían más morenos, ya que al vivir cerca del ecuador recibirían una mayor cantidad de radiación solar, algo que combatirían con un pigmento situado en la epidermis, llamado melanina, y que oscurecería la piel. No hay que descartar que los cromañones, primeros sapiens que habitaron en Europa, serían más morenos, al menos en un primer momento.
  • Otra diferencia entre sapiens y neandertales es que estos últimos tenían el toro supraorbitario bien desarrollado, es decir, tenían un reborde en las cuencas oculares que no estaba presente en los sapiens. Al igual que en el caso anterior, no hay que descartar que los cromañones aún no hubiesen perdido del todo este reborde. Desconocemos la función del toro supraorbitario, aunque es posible que su función fuese proteger los ojos de golpes.
  • En los neadentarles las frente era aplanada y en los sapiens no.
  • El neurocraneo, la parte del cráneo que contiene el encéfalo en los sapiens es de forma esférica y en los neandertales era alargado. Si bien con el pelo esto no se notaría, a no ser que se les callese el pelo, ante lo que surge la siguiente pregunta. ¿Había neandertales calvos? Para J. L. Arsuaga es probable que sí, ya que la pérdida de pelo es común a todos los mamíferos con la edad.
  • La nariz también era diferente en los neandertales, lo que hacía que la cara de esta especie fuese única, como con forma de cuña.

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Fuentes y referencias:

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Neandertales y sapiens
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Neandertales y sapiens
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La relación entre neandertales y sapiens y la sustitución de unos por otros es uno de los temas más controvertidos de la Prehistoria, no existiendo unanimidad entre los investigadores sobre si ambas especies convivieron, si se dieron intercambios genéticos o si los segundos fueron la causa de la desaparición de los primeros
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